‘Show de cães e pôneis’: veteranos lutam para obter benefícios contra o câncer um ano após grande legislação sobre queimadas nwnews

Muita coisa surpreendeu Robert Johnstone nos últimos anos – quebrou várias costelas durante uma sessão de fisioterapia destinada a aliviar sua dor nas costas, perdeu sete centímetros de altura devido a uma fratura por compressão de vértebras e recebeu um diagnóstico de câncer aos 38 anos.

Mas o Departamento de Assuntos de Veteranos, que negou duas vezes sua alegação de deficiência, não surpreendeu Johnstone.

“Não sou excessivamente pessimista. Sou apenas realista em relação às coisas”, disse o veterano do Exército de 41 anos à Fox News. “Às vezes, o VA não tem a melhor reputação.”

Johnstone está entre os veteranos que ainda têm benefícios negados mais de um ano depois que os legisladores aprovaram a Lei PACT, um projeto de lei enorme destinado a ajudar ex-militares expostos a toxinas, como as fogueiras usadas para descartar lixo em bases militares no exterior. Os críticos dizem que o projeto de lei deixou de fora vários tipos de câncer e que o VA ainda exclui veteranos cujas condições são explicitamente cobertas pelo projeto.

Chamas saem de barril queimado no Afeganistão

As chamas de uma fogueira aumentam com os ventos enquanto uma tempestade se aproxima do Posto Avançado de Combate Tangi no Vale Tangi, Afeganistão, 31 de agosto de 2009. (Sargento Teddy Wade/Departamento de Defesa)

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O presidente Biden assinou a Lei PACT em agosto de 2022. Anteriormente, os veteranos tinham de lutar para provar que as suas condições estavam relacionadas com exposições tóxicas, resultando numa taxa de recusa de quase 80% por parte do VA em 2020. A nova lei pretendia eliminar o ónus da prova para os veteranos, estabelecendo uma ligação de serviço presuntiva. para dezenas de cânceres e outras condições.

Os membros do serviço só precisariam apresentar prova de destacamento durante a Guerra do Golfo ou a Guerra Global ao Terror para um dos países listados no projeto de lei.

Jonathan Tatom não deu muita importância à espessa fumaça preta que saía das fogueiras perto do campo de aviação de Bagram quando foi enviado ao Afeganistão em 2008.

“Você queima tudo no Afeganistão”, disse ele. Lixo. Porta penicos. Munições. Lixo hospitalar. Tudo.

Mas no ano passado ele notou um caroço no pescoço. Logo se espalhou do pomo de Adão para o ponto fraco logo abaixo do lóbulo da orelha.

Ele tinha 36 anos quando seu médico o diagnosticou com câncer na garganta, uma doença geralmente não observada em pacientes com menos de 55 anos.

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Os tratamentos de radiação queimaram seu pescoço e deixaram cicatrizes no interior da garganta. Tatom não consegue mais engolir alimentos sólidos. Nos seus melhores dias, ele pode tomar café e comer iogurte, ovos ou talvez até macarrão. Na pior das hipóteses, ele precisa ser alimentado por meio de um tubo inserido em seu abdômen.

“Isso realmente atrapalhou muitas coisas”, disse Tatom.

Os cânceres de cabeça e pescoço foram especificamente incluídos na Lei PACT, mas o VA negou a alegação de Tatom, citando seu uso prolongado de tabaco de mascar.

Cerca de 30% dos veteranos relataram usar tabaco em 2015, de acordo com os Centros de Controle e Prevenção de Doenças. O oficial de serviço local dos veteranos de Tatom disse-lhe que isso não era motivo para negação sob a Lei PACT, então ele recorreu.

O VA negou sua reivindicação novamente.

“Embora sua exposição à queimadura seja admitida, as evidências mostram que seu câncer de orofaringe de células escamosas se deve exclusivamente ao uso extensivo de tabaco”, diz a carta de negação datada de 7 de agosto.

À esquerda, Jonathan Tatom mostra marcas de queimaduras de tratamento de radiação em seu pescoço, à direita, Jonathan Tatom em uniforme do Exército segurando um rifle

Os tratamentos de radiação causaram graves danos ao pescoço e à garganta de Jonathan Tatom. O veterano do Exército de 37 anos não consegue mais engolir alimentos sólidos e muitas vezes tem que comer através de um tubo inserido no estômago. (Fotos cortesia de Jonathan Tatom)

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Tatom imediatamente procurou a Fundação HunterSeven, que ajuda veteranos doentes a encontrar e pagar por cuidados médicos. A organização sem fins lucrativos também informa os militares sobre os riscos para a saúde decorrentes da exposição a tóxicos.

“Fiquei chocado”, disse Chelsey Simoni, veterana do Exército, enfermeira registrada e diretora executiva da Fundação HunterSeven. “Este é o propósito de uma presunção.”

Simoni disse que entrou em contato com o VA e foi informada de que eles investigariam o assunto. Em 10 de agosto, ela compartilhou a história de Tatom na popular página do Instagram de HunterSeven.

Tatom recebeu outra carta 11 dias depois, desta vez afirmando que as decisões anteriores eram “clara e inequivocamente errôneas”. O VA concedeu-lhe uma classificação de incapacidade de 100% datada de quando a Lei PACT se tornou lei. Embora esteja feliz com o resultado final, Tatom disse que é frustrante que tenha sido necessário um apelo público para chamar a atenção do VA.

“Honestamente, acho uma besteira que o VA não esteja fazendo um trabalho melhor”, disse Tatom.

Silhueta de fuzileiro naval em frente às chamas do poço de queimadura à noite

Um fuzileiro naval vigia bombeiros civis em uma fogueira em 25 de maio de 2007, em Camp Fallujah, Iraque. Fossas queimadas e outras exposições tóxicas foram responsabilizadas por causar câncer entre muitos veteranos pós-11 de setembro, levando o Congresso a aprovar legislação bipartidária ampliando os benefícios do VA. (Cpl. Samuel D. Corum/Corpo de Fuzileiros Navais dos Estados Unidos)

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Simoni temia que usar o consumo de tabaco de um veterano para invalidar uma alegação da Lei PACT não fosse apenas um caso “único”.

“Sinto que veremos, muitos veteranos vão cair no esquecimento”, disse ela.

O VA afirma ter uma taxa de aprovação de 77,9% para reivindicações relacionadas ao PACT Act, de acordo com os dados mais recentes de setembro. Mais de 500.000 veteranos e seus sobreviventes concluíram as reivindicações da Lei PACT desde que o projeto se tornou lei.

Até que cada veterano neste país saiba o que está disponível para ele ou ela, e entre e apresente uma reclamação, e então concedemos essa reclamação para ele ou ela, não ficarei satisfeito

– Secretário de Assuntos dos Veteranos, Denis McDonough

No início deste ano, o secretário do VA, Denis McDonough, disse à Associated Press que sua agência está processando as reivindicações mais rápido do que o esperado.

“Estou satisfeito? Não estou”, disse ele. “Até que cada veterano neste país saiba o que está disponível para ele ou ela, e entre e apresente uma reclamação, e então concedemos essa reclamação para ele ou ela, não ficarei satisfeito”.

O VA recusou um pedido de entrevista da Fox News, mas escreveu num e-mail que o departamento não nega uma suposta ligação de serviço “devido a factores de estilo de vida”, como o consumo de tabaco.

O departamento está processando reivindicações em um ritmo sem precedentes e entregou mais de US$ 2,2 bilhões em benefícios da Lei PACT até agora, disse um porta-voz à Fox News. Quase 5 milhões de veteranos também receberam exames gratuitos de 10 minutos para exposições tóxicas, uma etapa fundamental de detecção precoce.

Uma aviadora usando uma máscara joga uniformes em uma fogueira

Um aviador joga uniformes inservíveis em uma fogueira, 10 de março de 2008 em Balad, Iraque. Antigos uniformes militares foram queimados para garantir que as forças inimigas não pudessem usá-los. (Aviadora sênior Julianne Showalter/Departamento de Defesa)

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A história de Johnstone começou em 2007, durante uma missão de 15 meses no Iraque. Ele não viu a fumaça das fogueiras próximas porque trabalhava à noite e dormia durante o dia. Mas ele sentiu o cheiro.

“Pensamos que era apenas poluição, poluição (ou) o que quer que estivesse no ar”, disse ele. “Cheirava sujo e químico.”

Então, no início de 2020, ele começou a sentir dores nas costas. Seu médico o encaminhou para um fisioterapeuta. Com o passar do ano, ele quebrou várias costelas durante uma sessão de fisioterapia. Outra vez, ele sentiu uma dor lancinante ao se abaixar para amarrar os sapatos. Sua altura era sete centímetros menor na consulta médica seguinte e, muito mais tarde, Johnstone descobriu que havia sofrido uma fratura por compressão de vértebras.

“Meu corpo geralmente estava em colapso”, disse ele.

Finalmente, em setembro de 2020, ele foi diagnosticado com mieloma múltiplo, câncer no sangue, doença cuja idade média de diagnóstico é de 69 anos.

Johnstone tinha 38 anos e um filho de 1 ano que ele não conseguia mais segurar ou brincar por causa dos danos em seu corpo.

Ele começou o tratamento imediatamente, mas não apresentou uma solicitação de VA até julho de 2021. Isso foi antes da Lei PACT, então, embora seu médico citasse “exposições aéreas de queimaduras” como a causa provável de seu mieloma múltiplo, Johnstone não estava surpreso ao receber uma carta de negação.

O mieloma múltiplo não foi incluído nominalmente na Lei PACT, mas Johstone disse que o VA incentivou os veteranos a registrar uma reclamação, mesmo que seu câncer específico não estivesse listado.

Em fevereiro deste ano, Johnstone recebeu uma segunda negação.

“Mesmo que um veterano não tenha uma conexão de serviço para seu câncer, estamos aqui para ajudar”, disse o secretário de imprensa da VA, Terrence Hayes, em comunicado fornecido à Fox News. “Oferecemos cuidados oncológicos acessíveis e de classe mundial a mais de 56.000 veteranos que enfrentam um novo diagnóstico de cancro todos os anos, e apoiamos mais de 450.000 veteranos todos os anos que estão em algum lugar no continuum do tratamento do cancro – desde o rastreio ao diagnóstico, tratamento e sobrevivência .”

Johnstone VA afirma negação sobre foto do poço queimado

Robert Johnstone foi negado duas vezes enquanto tentava provar que seu mieloma múltiplo está ligado à exposição a queimaduras no Iraque. (Ilustração fotográfica da Fox News)

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Simoni levantou preocupações de que a Lei PACT ainda deixaria de fora muitos veteranos com câncer muito antes de sua aprovação. Quando ela foi à Casa Branca para a assinatura do projeto de lei, trouxe quatro convidados. Eles incluíam dois veteranos do Exército que sofriam de câncer não cobertos pela Lei PACT e um veterano do Corpo de Fuzileiros Navais que recebeu uma conexão de serviço para seu linfoma, mas uma classificação de incapacidade de 0%.

“O PACT Act é um show de cães e pôneis”, disse ela. “Essa aparência pública é tudo o que parece importar… Mas o tempo está se esgotando e essas pessoas estão morrendo.”

O VA continua a expandir a lista de cancros que considera presuntivos. O mieloma múltiplo está agora entre eles, mas é listado como câncer da medula espinhal e não do sangue.

“Fiquei pasmo com o fato de eles terem feito isso”, disse Johnstone, que atualmente está enfrentando sua primeira recaída. Sua vida agora envolve infusões semanais de quimioterapia, comprimidos diários e dor e letargia quase constantes.

Ele também está se preparando para apresentar outra reivindicação suplementar e está acompanhando o VA para atualizações depois que a agência anunciou durante o verão que conduziria uma revisão científica para determinar se certas leucemias ou “mieloma múltiplo fora da cabeça e pescoço” estão ligadas a exposições tóxicas. e deve ser considerado presuntivo.

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“Por favor, tome uma decisão rápida”, disse Johnstone. “Porque, honestamente, não queremos começar a morrer antes de uma decisão ser tomada.”

Para ouvir mais de Johnstone, Tatom e Simoni, clique aqui.

Ramiro Vargas contribuiu com o vídeo que acompanha.

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